Cráneo y dentición de los reptiles

Cráneo y dentición


Los cráneos de varias subclases y órdenes varían en las formas mencionadas a continuación. Además de las diferencias en las aberturas en el costado del cráneo y en general en forma y tamaño, las variaciones más significativas en los cráneos de los reptiles son aquellas que afectan los movimientos dentro del cráneo.

Como grupo, los cráneos de los reptiles difieren de los de los primeros anfibios. Los reptiles carecen de una muesca ótica (una hendidura en la parte posterior del cráneo) y varios huesos pequeños en la parte posterior del techo del cráneo. Las calaveras de los reptiles modernos también están marcadamente separadas de las de los mamíferos de muchas maneras, pero las diferencias más claras ocurren en la mandíbula inferior y las regiones adyacentes. Los reptiles tienen varios huesos en la mandíbula inferior, y solo uno de ellos, el dentario, tiene dientes. Detrás del dentario, un hueso pequeño, el articular, forma una articulación con el hueso cuadrado cerca de la parte posterior del cráneo. Por el contrario, la mandíbula inferior de un mamífero se compone de un solo hueso, el dentario; el articular y el cuadrado se han convertido en parte de la cadena de pequeños huesos en el oído medio. Se conoce una transición casi completa entre estos dos arreglos muy diferentes a partir de los fósiles de sinapsidos tempranos (orden Therapsida).

 

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La dentición de la mayoría de los reptiles muestra poca especialización en una determinada fila de dientes. Una dentadura que divide grupos de dientes en distintivos incisivos con forma de cuchilla, colmillos en forma de colmillos y molares de corona plana ocurre en los mamíferos, pero no ocurre en los reptiles. En cambio, toda la hilera de dientes generalmente está formada por dientes cónicos largos. Las serpientes venenosas tienen uno o varios colmillos huecos o acanalados, pero tienen la misma forma que la mayoría de los dientes de serpiente. Las principales diferencias entre las especies se encuentran en el número, la longitud y la posición de los dientes. Los cocodrilos entre las formas de vida y los dinosaurios entre las formas extintas no tienen más que una sola hilera de dientes superior e inferior. Las serpientes y muchos grupos de reptiles extintos tienen dientes en los huesos del paladar (vómer, palatino, pterigoideo) y en los huesos de la mandíbula superior (premaxila, maxilar). Sin embargo, solo una fila de dientes está presente en la mandíbula inferior.

 

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Las lagartijas tienen dientes bicúspides o tricúspides cónicos o de forma de cuchilla. Algunas especies tienen dientes cónicos en la parte frontal de las mandíbulas y los dientes caninos hacia la parte posterior, pero estos últimos no son comparables a los molares de los mamíferos en forma o función. (No son de corona plana ni se usan para moler comida.) Las tortugas, a excepción de las primeras especies extintas, carecen de dientes. En cambio, tienen placas córneas superiores e inferiores que sirven para arrancar trozos de comida.

Los dientes de los reptiles también están menos especializados en función que los dientes de mamíferos. Los reptiles carnívoros más grandes están equipados solo para arrancar o morder grandes pedazos de sus presas y tragarlos sin masticarlos. Las lagartijas insectívoras, que constituyen la mayoría de las lagartijas, generalmente agrietan el exoesqueleto de su presa de insectos, y luego tragan a la presa sin molerla. Las serpientes simplemente tragan a sus presas enteras sin ninguna reducción mecánica, aunque las heridas por punción permiten que las enzimas digestivas entren en la presa para ayudar a la digestión.

 

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Muchos reptiles desarrollaron articulaciones (además de la bisagra de la mandíbula inferior) dentro del cráneo que permiten el ligero movimiento de una parte con respecto a otras. La capacidad para tal movimiento dentro del cráneo, llamada kinesis, permite a un animal aumentar la abertura de la boca y, por lo tanto, es una adaptación para tragar objetos grandes. Aparentemente, algunos de los grandes dinosaurios terópodos carnívoros (como Allosaurus) tenían una articulación entre los huesos frontal y parietal en el techo del cráneo. Todos los reptiles de la orden súper Lepidosauria (lagartos, serpientes, y tuatara) tienen cráneos cinéticas, pero difieren de los dinosaurios en que la articulación en el suelo del cráneo se produce en la unión de los huesos basisphenoid y pterigoideas en lepidosaurians.


Los cráneos de los lepidosaurios se volvieron cada vez más cinéticos a medida que evolucionaron nuevos grupos. La Esfenodoncia (que incluye tuatara viviente [Sphenodon]) y sus antecedentes, la Rhynchocephalia, solo tenían la articulación pentágono-esfenoidal. Los lagartos perdieron la barra temporal inferior, liberando así el hueso cuadrado y permitiendo un mayor movimiento hacia la mandíbula inferior, que está articulada al cuadrante. Finalmente, en las serpientes, esta tendencia culmina en el cráneo más cinético entre los vertebrados. Los cráneos de serpientes poseen la articulación basisphenoidal-pterygoidal ancestral, un cuadrado altamente móvil (que da incluso mayor movilidad a la mandíbula inferior), y mandíbulas superior capaz de girar sobre sus ejes longitudinales y en movimiento hacia adelante y hacia atrás. Muchas especies de serpientes también tienen una bisagra en el techo del cráneo entre los huesos nasal y frontal que permite que el hocico se eleve un poco. En resumen, la única parte del cráneo de una serpiente incapaz de moverse es la caja craneana.


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