Todo sobre el Envenenamiento por mercurio

Es el daño tisular que resulta de la exposición a más de cantidades traza del elemento mercurio o sus compuestos. El mercurio elemental (el líquido de plata familiar de los termómetros) es la fuente ocupacional más común. La exposición generalmente proviene de la inhalación de vapores de mercurio. Las sales inorgánicas de mercurio (p. Ej., Cloruro de mercurio o calomel) se usan en algunos productos para inhibir el crecimiento de hongos y bacterias. Los compuestos orgánicos de mercurio, especialmente el metilmercurio, son más tóxicos que otras formas porque atraviesan fácilmente las membranas celulares. En la mayoría de los casos, se ingieren en peces contaminados.

La intoxicación por mercurio puede causar daños neurológicos y renales graves. 

La exposición aguda puede afectar los sistemas respiratorio y gastrointestinal. El mercurio orgánico puede atravesar la barrera hematoencefálica y causar daños irreversibles al sistema nervioso y al cerebro, por ejemplo, pérdida del control motor, entumecimiento en las extremidades, ceguera e incapacidad para hablar. Algunos estudios han relacionado la exposición materna al mercurio con el daño fetal. La intoxicación por mercurio se puede confirmar mediante análisis de orina. La terapia de quelación se utiliza para el envenenamiento con mercurio elemental y sales de mercurio; No hay tratamiento para el envenenamiento con mercurio orgánico.

El mercurio se ha convertido en un contaminante ambiental en áreas donde la erosión de roca con mercurio o los desechos agrícolas e industriales que contienen el metal se escapan o se descargan en las vías fluviales. El mercurio también se libera a la atmósfera cuando se quema el carbón. El mercurio elemental y las sales de mercurio, aunque bastante inertes cuando se depositan en el fondo de las vías fluviales, se convierten en mercurio orgánico, típicamente metilmercurio, por microorganismos. Este compuesto luego ingresa a la cadena alimenticia donde se biomagnifica hasta 100,000 veces en peces predadores. 

El consumo de peces tóxicos y de aves y mamíferos de caza que se alimentan de peces es el principal riesgo para los humanos. La enfermedad de Minamata fue nombrada después de la ocurrencia, en las décadas de 1950 y 1960 en Minamata, Japón, de muchos casos de intoxicación grave por mercurio.Se descubrió que una fábrica de productos químicos descargaba desechos que contenían mercurio en las aguas locales, contaminando el pescado que los residentes capturaban para obtener alimentos.

Desde hace tiempo se sabe que el mercurio es tóxico; la frase " loco", como un sombrerero, se refiere a la enfermedad ocupacional del siglo XIX que resultó de un contacto prolongado con el mercurio utilizado en la fabricación de sombreros de fieltro. En la actualidad, algunos trabajadores, especialmente técnicos de laboratorio, enfermeras y operadores de máquinas, continúan expuestos al mercurio en el trabajo. La mayoría de los pesticidas con mercurio se retiraron del mercado de los Estados Unidos, y muchos países prohibieron el vertido de mercurio y otros contaminantes en el océano en 1972. La producción de pinturas interiores y exteriores que contienen mercurio en los Estados Unidos se eliminó gradualmente en 1991.

El Convenio de Minamata, adoptado en 2013, requiere que sus signatarios reduzcan tanto el uso de mercurio como las emisiones. El mercurio, que se ha usado en medicamentos durante cientos de años, continúa usándose en amalgamas dentales y en varios medicamentos que brindan exposiciones mínimas. La mayoría de los otros usos médicos han sido prohibidos o se están eliminando gradualmente, pero el uso de mercurio en la industria está aumentando.

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