Estructura general de los primates

Estructura general


La base del éxito de la orden Primates es la naturaleza relativamente no especializada de su estructura y la plasticidad altamente especializada de su comportamiento. Esta combinación ha permitido a los primates a lo largo de su historia evolutiva explotar la gran variedad de nuevas oportunidades ecológicas que se les han presentado. Aunque hay algunas especies altamente especializadas entre los primates inferiores (el aye-aye, el tarsier, el potto y los loris, por ejemplo), los primates superiores, conocidos colectivamente como los antropoides, son extremadamente conservadores en su estructura; morfológicamente hablando, han mantenido una posición en la corriente media evolutiva y han evitado el potencial estancamiento de la vida especializada cerca de los bancos.

La especialización no siempre es una responsabilidad; en tiempos de estabilidad ambiental, el animal especializado goza de muchas ventajas, pero, en un mundo que cambia rápidamente, son los animales menos especializados los que tienen más probabilidades de sobrevivir y florecer. La plasticidad del comportamiento de los primates es en gran parte una función del cerebro. El cerebro de los primates se distingue por su tamaño relativamente grande en comparación con el tamaño del cuerpo como un todo; también es notable por la complejidad y la elaboración de la corteza cerebral, cuya función es recibir, analizar y sintetizar los impulsos entrantes de los órganos sensoriales y convertirlos en acciones motoras apropiadas, que a su vez constituyen un comportamiento.


Los primates son esencialmente animales arbóreos cuyas extremidades están adaptadas para trepar, saltar y correr en los árboles. La vida arbórea activa requiere la asistencia mecánica de una cola larga y manos y pies sensibles que se agarran con los pulgares oponibles y los dedos gordos del pie para ayudar a escalar y garantizar la estabilidad en ramas esbeltas sobre el suelo. La locomoción arbórea activa también requiere un juicio mucho más preciso de las distancias que la vida en el suelo; esto se ve facilitado por el desarrollo de la visión estereoscópica, la base anatómica de los juicios visuales en profundidad. Los ojos orientados hacia adelante de los primates son adaptaciones para este tipo de precisión visual.

Un sentido del olfato muy desarrollado no es tan importante para los animales que llevan una vida arbórea como para los que están en el suelo. Muchos primates tienen así un mecanismo olfativo muy reducido; las narices son más cortas, y la concha nasal (huesos de desplazamiento) de la nariz se reduce en número y complejidad en comparación con la mayoría de los mamíferos no primates, aunque no debe pasarse por alto que muchos lémures y monos del Nuevo Mundo disfrutan de un rico mundo olfativo, especialmente en el esfera social.


Sobre todo, la principal tendencia evolutiva de los primates ha sido la elaboración del cerebro, particularmente de la porción de los hemisferios cerebrales conocida como neopallium o neocortex. Una neocorteza es característica de los vertebrados superiores, como los mamíferos, que operan bajo el control de múltiples fuentes de información sensorial. En muchos mamíferos, el sistema olfativo domina los sentidos, y los hemisferios cerebrales consisten en gran parte de paleocorteza, el "cerebro del olfato", de los vertebrados inferiores. El hábito arbóreo de los primates ha llevado a un destronamiento del sentido olfativo y al acceso de un sistema sensorial táctil y dominante. Esta tendencia evolutiva ha resultado en la expansión y diferenciación dramáticas de la neocorteza.

 

 


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