Modos de supervivencia de los agentes infecciosos


Los agentes infecciosos tienen varios métodos de supervivencia. Algunos dependen de la multiplicación rápida y la rápida propagación de un host a otro. Por ejemplo, cuando el virus del sarampión ingresa al cuerpo, se multiplica por una semana o dos y luego ingresa en el torrente sanguíneo y se propaga a todos los órganos. Durante varios días, antes de que aparezca una erupción, las células de la superficie de las vías respiratorias están llenas de virus del sarampión, y se pierden cantidades cada vez que la persona infectada tose o estornuda. Uno o dos días después de que aparece la erupción, la cantidad de anticuerpos (proteína producida en respuesta a un patógeno) aumenta en el torrente sanguíneo, neutralizando el virus y deteniendo la diseminación posterior. El paciente se vuelve rápidamente no infeccioso, pero ya puede haber transmitido el virus a otros. De esta forma, una epidemia puede ocurrir rápidamente. Muchos otros agentes infecciosos, por ejemplo, el virus de la influenza, sobreviven de esta manera. La forma en que tales virus existen entre epidemias es, en algunos casos, menos clara.


La imagen es diferente en infecciones más crónicas. En la tuberculosis no hay una multiplicación abrumadora ni un vertimiento rápido del bacilo tuberculoso. Por el contrario, los bacilos permanecen en el cuerpo de la persona infectada durante un largo período de tiempo, formando lentamente áreas de inflamación crónica que de vez en cuando se descomponen y les permiten escapar.

Algunos organismos forman esporas, una etapa de reposo o inactiva que es resistente al calor, al frío, al secado y a la acción química. Los organismos formadores de esporas pueden sobrevivir durante meses o años bajo las condiciones más adversas y, de hecho, pueden no ser altamente infecciosos. La bacteria que causa el tétanos, Clostridium tetani, está presente en todas partes del ambiente, en el suelo, en el polvo, en los alféizares y en el piso, y sin embargo, el tétanos es una enfermedad poco común, especialmente en los países desarrollados. Lo mismo es cierto de la bacteria del ántrax, Bacillus anthracis. Aunque generalmente está presente en abundancia en fábricas en las que se manejan cueros y lana de animales y pelo, rara vez causa ántrax en los empleados. Clostridium botulinum, la causa del botulismo, produce una de las toxinas más letales que pueden afectar a los humanos, y sin embargo, la enfermedad es una de las más raras porque el microorganismo depende de su supervivencia en su espora resistente.

En contraste con estos organismos relativamente independientes, hay otros que no pueden existir en absoluto fuera del cuerpo humano. Los gérmenes de la sífilis y la gonorrea, por ejemplo, dependen para sobrevivir de su capacidad de infectar y su adaptación al entorno humano.


Algunos organismos tienen ciclos de vida complicados y dependen de más de un host. El parásito de la malaria debe pasar una parte de su ciclo de vida dentro de un mosquito, mientras que la fasciola hepática Fasciola hepatica, un parásito humano ocasional, pasa parte de su vida en el cuerpo de un animal terrestre como una oveja, parte en un caracol de agua, y parte al aire libre como un quiste unido a la hierba.


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