La comida y la alimentación de los dinosaurios

Comida y alimentación
Los comedores de plantas


Desde el Triásico hasta el Jurásico y el Cretáceo, la vegetación de la Tierra cambió lenta pero fundamentalmente desde bosques ricos en gimnospermas (cícadasoidales, cícadas y coníferas) hasta bosques dominados por angiospermas de palmeras y maderas duras de tipo magnolio. A pesar de que las coníferas continuaron floreciendo en latitudes altas, las palmas se limitaron cada vez más a las regiones tropicales y subtropicales. Estas formas de vida vegetal, la gran mayoría de ellas bajas en calorías y proteínas y hechas en gran medida de celulosa difícil de digerir, se convirtieron en los alimentos de las cambiantes comunidades de dinosaurios. En consecuencia, ciertos grupos de dinosaurios, como los ornitópodos, incluían una sucesión de tipos que se adaptaban cada vez más para un procesamiento eficiente de los alimentos. En la cima del linaje de los ornitópodos, los hadrosaurios (dinosaurios pico de pato del Cretácico superior) presentaban grandes baterías dentales en las mandíbulas superior e inferior, que consistían en muchos dientes apretados que formaban una superficie larga de trituración o molienda. El alimento preferido de los duckbills no se puede certificar, pero al menos un espécimen encontrado en Wyoming ofrece una pista intrigante: los restos de plantas fósiles en la región del estómago se han identificado como agujas de pino.

 

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Los contemporáneos del Cretácico superior de los hadrosaurios, los ceratópsidos (dinosaurios con cuernos), tenían baterías dentales similares que consistían en docenas de dientes. En este grupo, las baterías superiores e inferiores se unieron y actuaron como cuchillas dentadas de corte en lugar de aplastar o moler las superficies. Por lo general, los dientes cortantes solo se encuentran en animales que comen carne, pero los cuerpos voluminosos y los pies de dinosaurios sin trinquete, como los triceratops, son claramente los de los herbívoros. Los picos puntiagudos y la dentición de cizallamiento especializada de los ceratópsidos sugieren que probablemente se alimentaron con tejidos vegetales fibrosos y duros, tal vez con hojas de palmera o cícadas.


Los saurópodos gigantes como Diplodocus y Apatosaurus deben haber requerido grandes cantidades de alimento vegetal, pero no hay evidencia directa de las plantas particulares que prefieren. Debido a que las angiospermas ricas en calorías y proteínas no existieron durante la mayor parte de la Era Mesozoica, se debe suponer que estos saurópodos se alimentaron de abundantes coníferas y palmeras. Tal dieta pesada en celulosa habría requerido una población bacteriana inusual en los intestinos para descomponer la fibra. Un tracto digestivo con una o más cámaras de cultivo que contienen piedras podría haber ayudado en el proceso de pulverización de alimentos, pero tales gastrolitos, o "piedras del estómago", rara vez se encuentran en asociación con esqueletos de dinosaurios. (Una muestra de Seismosaurus encontrada con varios cientos de tales piedras es una excepción importante).

La preferencia alimenticia de los dinosaurios herbívoros se puede inferir en cierta medida de su plan corporal general y de sus dientes. Es probable, por ejemplo, que los animales de baja construcción como los anquilosaurios, los estegosaurios y los ceratópsidos se alimenten de arbustos bajos. Los ornitópodos altos, especialmente los picos de los patos, y los saurópodos de cuello largo probablemente buscaban en las ramas altas y en las copas de los árboles. Ningún dinosaurio pudo haberse alimentado de pastos (familia Poaceae), ya que estas plantas aún no habían evolucionado.


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